Cuộc ganh đua nhằm đưa du khách lên quỹ đạo thấp của Trái đất đã bước vào giai đoạn nước rút mới, sau khi hai công ty du lịch không gian đứng sau các mẫu tàu vũ trụ đầy tham vọng đều tuyên bố họ sẽ cho con tàu của mình bay thử ngay trong năm nay.

Cụ thể, công ty dịch vụ bay vào vũ trụ Virgin Galactic đã có kế hoạch phóng tàu SpaceShipTwo vào không gian trong cuối năm 2013. Đây sẽ là lần đầu tiên con tàu này đi vào vũ trụ.

SpaceShipTwo thử nghiệm động cơ tên lửa...

Ứng cử viên nặng ký

SpaceShipTwo được tỷ phú Richard Branson giới thiệu lần đầu vào tháng 7/2009 tại sa mạc Mojave, California. Con tàu có chiều dài 18 mét, sải cánh 8 mét, tổ lái 2 người và khoang chứa 6 người.

Tàu không tự bay vào quỹ đạo thấp của Trái đất. Thay vì thế, nó sẽ được tàu mẹ White Knight Two mang tới độ cao 14.200km. Tại đây, SpaceShipTwo sẽ tách khỏi tàu mẹ và khởi động động cơ tên lửa và đạt tốc độ lên tới 4.200km/h.

Sau 70 giây, động cơ tên lửa sẽ được ngắt và con tàu từ từ lên tới độ cao cực đại khoảng 110km trên bầu khí quyển. Sau khi du khách đã được tận hưởng cảm giác không trọng lượng và ngắm Trái đất từ độ cao lớn, con tàu sẽ dần trở lại độ cao thấp theo cơ chế hoạt động của tàu lượn.

Tháng 4 vừa qua, Virgin Galactic đã thử nghiệm chuyến bay đầu tiên của con tàu, sử dụng động cơ tên lửa gắn trên nó. "Chúng tôi đang trên đường tiến tới không gian vào cuối năm nay và có thể sẽ bắt đầu đưa du khách lên vũ trụ không lâu sau đó" - Will Pomerantz, Phó Chủ tịch Virgin Galactic nói với những người tham dự hội chợ Space Tech Expo - "Hành trình có thể đã lâu hơn chúng tôi dự kiến. Nhưng chúng tôi đặc biệt hài lòng với việc mình đã đi xa tới đâu".

Pomerantz nói rằng Virgin Galactic đã ký hợp đồng với khoảng 580 khách hàng, những người đã bỏ 70 triệu USD vào tài khoản của công ty để được đi lên vũ trụ trên SpaceShipTwo. Các khách hàng có tuổi đời dao động từ 18-90, tới từ hơn 50 quốc gia.

Trải nghiệm khác biệt

Trong khi đó, công ty đối thủ XCOR Aerospace cũng có kế hoạch bay thử tàu vũ trụ Lynx của họ vào cùng thời điểm. Lynx đã được giới thiệu lần đầu vào tháng 3/2008.

Không giống SpaceShipTwo, con tàu sẽ sử dụng 4 động cơ tên lửa nhiên liệu lỏng nằm ở phía đuôi và nó sẽ sử dụng nhiên liệu LOX-Kerosene. Mỗi động cơ này có thể tạo ra lực đẩy mạnh tới 13.000N.

XCOR nói rằng Lynx sẽ tự bay lên quỹ đạo thấp của Trái đất mà không cần dùng tàu mẹ mang đi. Theo kế hoạch, con tàu sẽ cất cánh như máy bay và tiếp đó sử dụng động cơ tên lửa để leo cao theo chiều thẳng đứng. Động cơ sẽ bị ngắt ở độ cao 42km, khi con tàu đạt tốc độ nhanh gấp 2 lần âm thanh. Nó sẽ tiếp tục bay lên không cần động cơ đẩy cho tới độ cao 61km. Du khách ở trên Lynx sẽ có khoảng 4 phút tận hưởng cảm giác không trọng lượng và ngắm nhìn Trái đất trước khi rơi trở lại bầu khí quyển. Tổng cộng chuyến bay của Lynx sẽ chỉ kéo dài có 30 phút và nó có thể bay liên tục 40 chuyến trước khi cần bảo trì.

Khác với SpaceShipTwo, Lynx chỉ có 2 chỗ ngồi. Dù con tàu đang được thử nghiệm, công ty vẫn vẫn đã bán được 275 vé cho các du khách muốn trải nghiệm cảm giác đi vào vũ trụ.

"Chúng tôi đang cạnh tranh với các nhà tiếp thị hàng đầu thế giới nên chúng tôi sẽ phải làm sao để tạo ra chút khác biệt" - Giám đốc quản lý Andrew Nelson của XCOR nói - "Chúng tôi phải tự khiến mình trở nên khác biệt. Thành thực mà nói, chúng tôi có thể đã không sáng tạo như ngày nay nếu không có đối thủ Virgin trên thị trường".

Và bay thử bằng động cơ tên lửa hồi tháng 4 vừa qua

Triển vọng xán lạn

Ngoài các khách du lịch thông thường, công ty Unilever đã mua 22 vé đưa du khách lên vũ trụ bằng tàu Lynx. Công ty đã có kế hoạch trao tặng các tấm vé này cho những người chiến thắng một cuộc thi tìm kiếm phi hành gia toàn cầu, trong khuôn khổ chiến dịch tiếp thị cho các thương hiệu sản phẩm Axe của công ty.

Nelson nói rằng đã có hơn 600.000 người tham gia cuộc thi trong 3 tháng đầu tiên, qua đó vô tình giúp thu hút thêm sự quan tâm tới hoạt động du lịch vào vũ trụ.

Trong khi đó, SpaceShipTwo đã trở thành một phần không thể tách rời của tập đoàn Virgin Group, vốn có một nền tảng khách hàng rất rộng lớn. Các khách hàng yêu thích thương hiệu Virgin và họ sẵn sàng bỏ tiền trải nghiệm cảm giác mới mà Brandson tạo ra cho họ.

Lãnh đạo của cả hai công ty đều tin rằng triển vọng kinh doanh trong lĩnh vực du lịch không gian là rất lớn. Họ nói rằng việc tìm kiếm các nhà đầu tư vào lĩnh vực này đang trở nên dễ dàng hơn bao giờ hết.

"Tôi nghĩ rằng chúng tôi sẽ sớm tìm ra khoảnh khắc vàng của mình và việc đó sẽ diễn ra chỉ trong vòng từ 24-36 tháng tới" - Nelson tuyên bố.

Tường Linh (theo AP)
Thể thao & Văn hóa