Joel bị giam giữ trong chế độ an ninh nghiệm ngặt nhất để đề phòng trường hợp y tự tử. Cùng với việc Joel và Hedda bị tạm giam, báo chí đã có hàng chục bài viết về cuộc đời cô bé Lisa, đặc biệt là những chi tiết về việc cô bé bị bố nuôi bạo hành.

Có thể nói đứng trước tòa, Joel đã bị các phương tiện truyền thông xét xử. Báo chí liên tục hứa hẹn với công chúng rằng sẽ đưa chi tiết về vụ việc này kể cả việc sẽ tường thuật trực tiếp phiên xét xử.

Lisa chết vì đâu?

Đối với bên khởi tố, để có thể khép Joel vào tội giết người thì họ phải đưa ra được bằng chứng về nguyên nhân gây ra cái chết của Lisa. Bác sĩ pháp y viết trong bản báo cáo: “Những vết thương trên người Lisa khá rõ nhưng không thể kết luận được đó có phải là nguyên nhân gây ra cái chết của cô bé hay không”. Tuy nhiên khi nói với các điều tra viên, bác sĩ này lại cho hay có thể Lisa chết vì những vết thương này. Bác sĩ trưởng khoa thần kinh của Bệnh viện St. Vicent khẳng định những vết thương ở đầu của Lisa là do bị đánh mạnh và chỉ có người khỏe mạnh mới có thể gây ra những vết thương đó và như vậy thì Joel sẽ bị nghi ngờ nhiều hơn là cô bạn gái ốm yếu Hedda.

Joel và Hedda tại tòa

Trong tất cả những lời khai của Hedda, người ta tập trung vào những chi tiết về đêm cuối cùng của Lisa vì những chi tiết này sẽ giúp các Công tố viên đi đến kết luận về tội danh của cả Joel và Hedda. Theo lời của Hedda, chiều hôm đó Hedda và Lisa bị Joel bắt ăn những thức ăn có chứa rất nhiều hạt tiêu. Sau đó Joel nói có việc phải ra ngoài và Lisa đòi đi theo nhưng không được. Cô bé lên giường cạnh nơi Joel đang thay quần áo còn Hedda vào nhà tắm. Một lúc sau Joel gõ cửa phòng tắm nói rằng Lisa đã bất tỉnh. Hedda đã rất sợ hãi không biết phải làm sao trong khi đó Joel lại tiếp tục thay quần áo và ra ngoài ăn tối với bạn. Ở nhà Hedda đã tìm mọi cách để Lisa tỉnh dậy nhưng không được. Đến khi Joel về cũng là lúc cô ta lên cơn nghiện và hai người cùng nhau đốt thuốc cho tới 4 giờ sáng. Trong lúc phê thuốc, Hedda nhớ rằng Joel có nói đã làm cho Lisa đập đầu xuống sàn nhà và nó không đứng dậy nữa. Khoảng 6 rưỡi sáng thì Joel hét lên với Hedda rằng Lisa đã ngừng thở. Khi đó Hedda mới gọi 911. Cho tới lúc cảnh sát tới thì Hedda và Joel đã để Lisa nằm bất tỉnh trên sàn nhà đúng 14 tiếng đồng hồ.

Phiên xử chính thức

Sau rất nhiều áp lực từ phía báo chí, Joel mới bị đưa ra xét xử với những cáo buộc tội “giết người” và “lạm dụng trẻ em” đối với Lisa và “bạo hành” đối với Hedda. Phiên tòa chính thức được bắt đầu vào ngày 25/10/1988. Thời gian này, phương tiện truyền thông chưa hiện đại nhưng phiên xử vẫn được truyền hình trực tiếp.

Luật sư trẻ Barry Scheck được gia đình Hedda mời làm luật sư với hi vọng có thể kéo Hedda ra khỏi “vũng lầy nhà Steinberg”. Luật sư Scheck khuyên Hedda nên hợp tác với cơ quan điều tra để có thể được giảm tội. Theo Scheck thì Hedda cũng chỉ là một nạn nhân như Lisa mà thôi và ông đã đưa ra những bằng chứng rằng Hedda cũng phải chịu những trận tra tấn của Joel cũng như Lisa.

Bên khởi tố nói rằng việc Joel đánh Lisa chính là nguyên nhân dẫn đến cái chết của cô bé. Tuy nhiên, họ lại nói rằng không thể khởi tố Hedda vì cô ta không liên quan tới cái chết của Lisa. Kết luận này được đưa ra sau khi Hedda đồng ý ra trước tòa làm chứng chống lại Joel. Điều này khiến nhiều người bất bình vì họ nghĩ rằng ít nhiều Hedda có tội khi đã bỏ mặc Lisa bị bạo hành trong nhiều năm như vậy.

Trước tòa, Joel phủ nhận mọi chuyện và nói rằng Lisa chết trong thời gian hắn ra ngoài ăn tối với bạn. Joel đã viết một bức thư cho Hedda cố lấy lại niềm tin nơi bạn gái với mục đích Hedda sẽ có những lời khai có lợi cho hắn trước tòa nhưng Hedda thì coi đây là cơ hội để giúp cô thoát khỏi người bạn trai bạo lực.

Theo lời khai trước tòa của Hedda, người ta thống kê được ít nhất 31 lần Hedda bị Joel bạo hành khiến cô phải nằm viện. Mặc dù nhiều năm bị hành hạ, nhưng Hedda nói rằng: “Tôi thà chết còn hơn rời xa Joel”. Ban đầu người ta nghĩ rằng vì tình yêu mù quáng với Joel nhưng thực ra thì Hedda đã nghiện ma túy sau một thời gian sống với Joel và không thể bỏ hắn vì hắn là người cung cấp miễn phí ma túy cho cô. Tại phiên tòa, Hedda đã tiết lộ một chi tiết gây sốc rằng Lisa đã từng bị lạm dụng tình dục và lúc đó cô bé mới hai tuổi rưỡi.

Sau nhiều tranh cãi, bồi thẩm đoàn đã kết luận Joel Steinberg có tội trong tất cả những cáo buộc còn Hedda thì vô tội. Thẩm phán tuyên Joel mức án 25 năm tù. Joel đã đệ đơn kháng án nhưng không được chấp nhận. Y thụ án 16 năm thì được ân xá ra tù. Hedda đến giờ vẫn phải tới bệnh viện vì những vết thương do bị Joel bạo hành và sống trong nỗi ám ảnh của quá khứ.

Lisa được an táng tại nghĩa trang ở Valhalla, New York dưới gốc một cây sồi biểu tượng cho sự che chở của vòng tay mẹ.

Quỳnh Trâm (theo TruTV)