Trở lại sân nhà Emirates, Arsenal thừa khả năng vượt qua Fulham để tiếp tục duy trì ngôi đầu bảng. Trong khi đó, Man City sẽ có màn thanh toán sòng phẳng với Cardiff ở Etihad…

Arsenal – Fulham: Pháo thủ tiếp đà thăng hoa?
Cùng thời điểm này ở mùa giải trước, Fulham đang xếp thứ 13 trên bảng xếp hạng. Tuy nhiên, ở mùa giải năm nay, dù đã có nhiều tân binh chất lượng như Sascha Riether, Amorebieta, Stekelenburg hay Scott Parker nhưng đội chủ sân Craven Cottage lại khởi đầu quá tệ hại.
Tính tới hết vòng 21, The Cottagers vẫn đang lẹt đẹt ở vị trí thứ 16 trên bảng xếp hạng với 19 điểm, chỉ hơn vỏn vẹn 1 điểm so với nhóm cầm đèn đỏ. Phong độ yếu kém trong giai đoạn lượt đi của Fulham đã khiến HLV Martin Jol phải nói lời chia tay Craven Cottage. Nhưng dưới triều đại mới của Rene Meulensteen, đội bóng thủ đô London vẫn chưa cho thấy dấu hiệu khởi sắc.
Bằng chứng là trong 8 trận đấu gần nhất tại Premier League, Meulensteen chỉ mang về cho Fulham 3 chiến thắng, còn lại là 5 thất bại. Ở trận đấu gần nhất, Fulham đã đánh bại Norwich 3-0 để giành vé vào vòng 4 FA Cup. Tuy nhiên, chiến thắng đó không thể mang lại sự tự tin cho The Cottagers trước chuyến viếng thăm Emirates đêm nay.

Arsenal sẽ tiếp đà thăng hoa trên sân nhà Emirates?

Đó là điều dễ thấy bởi Arsenal đang thể hiện phong độ ấn tượng ở Premier League. Kể từ trận hòa đầy bế tắc trước Chelsea tới nay, Pháo thủ đã có chuỗi 5 chiến thắng liên tiếp, trong đó có 4 trận thắng ở Premier League.
Chuỗi trận thành công ấy đã giúp Arsenal nhanh chóng đòi lại ngôi đầu bảng từ tay Liverpool. Dù chỉ nhỉnh hơn “cái đuôi” Man City vỏn vẹn 1 điểm nhưng thầy trò Arsene Wenger vẫn tràn trề hưng phấn trong loạt trận lượt về.
Bước vào cuộc tiếp đón Fulham, Arsenal tiếp tục thiếu vắng nhiều nhân tố trụ cột vì chấn thương như Theo Walcott, Mikel Arteta, Tomas Rosicky, Nicklas Bendtner hay Nacho Monreal. Tuy nhiên, trong tay HLV Wenger vẫn còn nhiều sự lựa chọn ưng ý khác, nhất là khi bộ đôi Giroud – Ozil đã trở lại. Không ai khác, chính Giroud là người đã ghi bàn giúp Arsenal giành trọn 3 điểm ở Villa Park cuối tuần trước.
Ngoài sự vượt trội về mặt lực lượng, Arsenal còn có lợi thế lớn là được thi đấu trên sân nhà Emirates. Nên nhớ ở Premier League mùa này, thầy trò Wenger mới chỉ để thua duy nhất 1 trận khi được chơi trên sân nhà. Lịch sử đối đầu cũng chống lại Fulham bởi trong quá khứ, họ chưa một lần nở nụ cười chiến thắng khi làm khách trước Arsenal.
Nếu rời Emirates với 2 bàn tay trắng, Fulham sẽ đối mặt nguy cơ trở lại nhóm cầm đèn đỏ. Trong khi đó, 1 chiến thắng sẽ giúp thầy trò Arsene Wenger tiếp tục giữ vững ngôi đầu sau vòng 22.
Dự đoán: Arsenal thắng 2-0
Đội hình dự kiến
Arsenal (4-2-3-1):
Szczesny; Sagna, Koscielny, Mertesacker, Gibbs; Flamini, Wilshere; Cazorla, Ozil, Gnabry; Giroud.
Fulham (4-2-3-1): Stockdale; Riether, Hughes, Hangeland, Riise; Sidwell, Parker; Dejagah, Dempsey, Kacaniklic; Berbatov.
Man City – Cardiff: Nợ này phải trả!
Trong 10 trận sân nhà tại Premier League mùa này, Man City toàn thắng cả 10, ghi được 38 bàn thắng và chỉ để lọt lưới 6 lần. Những con số ấy là minh chứng rõ ràng để khẳng định “Etihad là pháo đài bất khả xâm phạm”. Mọi đối thủ dù mạnh hay yếu mỗi lần ghé thăm Etihad đều đối mặt với nguy cơ phải ra về với thất bại thảm hại. Trong đó, phải kể tới những trận thua khó tin của Man Utd, Tottenham hay Arsenal.
Tấn công hiển nhiên là phương án ưu tiên của HLV Manuel Pellegrini. Chẳng bởi thế mà ở mùa giải năm nay, hàng công The Citizens đã ghi tới 99 bàn thắng trên mọi đấu trường. Tính riêng 10 trận sân nhà gần nhất, gã nhà giàu thành Manchester đã có tỉ lệ 4,5 bàn/trận.
Điểm qua top 10 chân sút đang dẫn đầu danh sách dội bom ở Premier League mùa này, Man City đã có tới 3 gương mặt: Aguero (13 bàn), Yaya Toure (10 bàn) và Alvaro Negredo (9 bàn).

Man City đã sẵn sàng đòi lại món nợ trước Cardiff ở trận lượt đi

Nếu tính trên mọi đấu trường, bộ đôi Aguero – Negredo đã vượt qua cột mốc 20 bàn thắng. Nếu Edin Dzeko ghi thêm ít nhất 5 bàn thắng nữa, Man City sẽ cân bằng kỉ lục của bộ 3 Kenny Dalglish, Terry McDermott và Ian Rush (Liverpool ở mùa giải 1981-82).
Với phong độ rực lửa trên sân nhà và sự ổn định của hàng công, Man City đã leo một mạch lên nhóm dẫn đầu. Và hiện tại, trước vòng 22, thầy trò Pellegrini chỉ còn kém đội đầu bảng Arsenal vỏn vẹn 1 điểm. Ở 1 giải đấu giàu tính cạnh tranh như Premier League, khoảng cách mong manh ấy có thể bị phá vỡ bất cứ lúc nào.
Chẳng bởi thế mà HLV Jose Mourinho (Chelsea) luôn đánh giá Man City là ứng cử viên sáng giá nhất cho chức vô địch Premier League mùa này. Đó không hẳn là trò tâm lí chiến của “người đặc biệt” mà thực tế, Man City đang hội tụ quá nhiều lợi thế để vươn mình trở lại ngai vàng bóng đá Anh.
Chứng kiến phong độ hủy diệt trên sân nhà của Man City, chắc chắn Cardiff không khỏi lo lắng dù họ đã từng tạo nên cơn địa chấn khi đánh bại đối thủ này ở trận lượt đi. Đó là thời điểm Man City phải hành quân tới xứ Wales. Còn hiện tại, thầy trò Pellegrini đã sẵn sàng thanh toán món nợ cũ một cách sòng phẳng.
Trong khi Man City hội tụ mọi lợi thế thì Cardiff lại ở chiều ngược lại. Sau khi sa thải HLV Malky Mackay và bổ nhiệm Solskjaer, đội bóng xứ Wales đã đánh bại Newcastle để giành vé vào vòng 4 FA Cup. Nhưng ngay ở trận đấu sau đó, họ đã bị West Ham đánh bại trên sân nhà. Tính ra, trong 5 trận đấu gần nhất ở Premier League, Cardiff chỉ biết hòa và thua. Trong bối cảnh đó, rất khó để thầy trò Solskjaer thoát khỏi trận thua thảm ở Etihad.
Dự đoán: Man City thắng 4-1
Đội hình dự kiến
Man City (4-2-3-1):
Hart; Zabaleta, Demichelis, Kompany, Kolorov; Navas, Fernandinho, Toure, Milner; Negredo, Dzeko.
Cardiff (4-5-1): Marshall; Theophile-Catherine, Caulker, Hudson, John; Noone, Whittingham, Medel, Eikrem, Bellamy; Campbell.

Lịch thi đấu vòng 22 Premier League

Thứ Bảy, ngày 18/1
Sunderland – Southampton (19h45)
Arsenal – Fulham (22h00)
C. Palace – Stoke (22h00)
Man City - Cardiff City (22h00)
Norwich – Hull (22h00)
West Ham – Newcastle (22h00)
Chủ Nhật, ngày 19/1
Liverpool - Aston Villa (0h30)
Swansea - Tottenham (20h30)
Chelsea - Man Utd (23h00)
Thứ Ba, ngày 21/1
West Brom - Everton (3h00)

Hoàng Ngọc