Lên tuyển, bị loại, lên tuyển rồi lại bị loại. Trở lại, chấn thương, trở lại rồi lại chấn thương. Đó dường như cái vòng luẩn quẩn xuyên suốt sự nghiệp của Theo Walcott. Nhưng anh đã thay đổi và đang trở lại.

Chiếc vòng luẩn quẩn của Walcott

Sau 43 lần khoác áo và ghi 8 bàn cho tuyển Anh, Theo Walcott từng bị gọi là "cựu tuyển thủ Anh". Ở EURO 2016, Walcott không có tên. Với tiền vệ của Arsenal đó là thời điểm buồn nhất trong sự nghiệp của anh.

Quay ngược thời gian, 10 năm trước, Walcott được lên tuyển và dự giải đấu lớn đầu tiên trong sự nghiệp là World Cup 2006. Đó là một quyết định khó khăn nhưng cuối cùng, cựu HLV Sven-Goran Eriksson vẫn đưa anh tới Đức, trao cho anh 79 phút ra sân ở giải đấu này. Cần phải nhấn mạnh, HLV người Thụy Điển đã quyết định chọn Walcott chỉ đúng một ngày sau khi ông xem anh tập cùng các đàn anh ở tuyển.

Cho đến thời điểm này, Eriksson vẫn bảo lưu việc lựa chọn Walcott là đúng. "Tôi không hối tiếc. Tôi cũng không tiếc vì không để Walcott có nhiều cơ hội ra sân ở giải đấu này. Ở trận cuối gặp Bồ Đào Nha, Rooney bị thẻ đỏ và tôi không muốn đưa Walcott vào sân ở một trận đấu căng thẳng như này. Cậu ấy còn quá trẻ. Là một HLV, tôi biết điều gì tốt nhất cho Walcott."

Theo Walcott thang hoa cung Arsenal: Dang sau mot su doi thay - Anh 1

Theo Walcott đã thoát khỏi chiếc vòng luẩn quẩn của mình

Cựu HLV của Lazio cũng không quên dành cho Walcott những lời khen: "Nhiều người nói rằng Walcott chịu nhiều áp lực. Nhưng hãy nhớ rằng Rooney dự EURO 2004 khi cậu ta mới 18 tuổi. Cậu ấy sau đó được đánh giá là một trong những tiền đạo hay nhất thế giới. Với Walcott, khi thăng hoa, cậu ấy là một tài năng lớn. Vấn đề của Walcott là cậu ấy gặp nhiều chấn thương. Tôi có thể hiểu tại sao Hodgson không đưa Walcott tới Pháp ở EURO vừa qua".

Cũng theo Eriksson, cho đến thời điểm này ông còn không biết Walcott đá ở vị trí nào. Tiền đạo hay chạy cánh? Không ai khẳng định được. Ở Arsenal mùa giải trước, Wenger cũng không biết đâu là vị trí tốt nhất của anh.

Mùa trước, Walcott ghi 9 bàn trong 22 lần đá chính cho Arsenal. Với HLV Wenger, đó không phải là con số tồi, nhưng cũng không có gì quá đột phá. Những chấn thương đã cướp đi cơ hội Walcott khẳng định mình.

Theo Walcott thang hoa cung Arsenal: Dang sau mot su doi thay - Anh 2

Với 'tam tấu' Sanchez - Oezil - Walcott, Arsenal lúc này thật đáng sợ

Benzema, Higuain, Lacazette, Icardi, Morata... Trong mùa Hè, đầu óc Arsene Wenger như “nhảy múa” với câu hỏi làm sao mua được môt tiền đạo “cứng” cho Arsenal? Giờ thì có lẽ ông đã quên điều đó.

Walcott vẫn luôn nhận được niềm tin tuyệt đối từ Wenger, người đã đưa anh về với Pháo thủ từ Southampton hồi năm 2006. Hai năm sau đó, khi Thierry Henry chuyển tới Barca, Wenger trao cho Walcott số áo 14. Chỉ tiếc rằng anh chưa bao giờ mặc vừa chiếc áo ấy. Thậm chí, rất nhiều CĐV của Arsenal nói riêng, CĐV tuyển Anh nói chung, đã khẳng định Walcott sẽ không bao giờ lớn được.

27 tuổi, tự Walcott buộc phải thay đổi

Hôm 20/1 năm nay, Theo Walcott kỉ niệm 10 năm ngày anh gia nhập Arsenal từ Southampton. Để đánh dấu cột mốc quan trọng này, HLV Wenger trao cho Walcott chiếc băng đội trưởng trong trận đấu với Chelsea. Tiếc là trận ấy, Arsenal lại thua. Đến mùa Hè, xuất hiện nhiều thông tin về khả năng Walcott sẽ phải rời Arsenal. Nhưng cuối cùng, anh vẫn ở lại, như một sự cam kết về niềm tin từ phía ông Wenger.

Theo Walcott thang hoa cung Arsenal: Dang sau mot su doi thay - Anh 3

Theo Walcott đang có phong độ cao ở mùa giải này

Với Walcott, anh từng nổi giận với Arsene Wenger, sau đó anh đổ lỗi cho Arsenal nhưng cuối cùng, anh nhận ra rằng chính mình phải thay đổi nếu muốn thoát ra khỏi cái vòng luẩn quẩn, vốn đang đe dọa sự nghiệp của mình. 27 tuổi, Walcott hiểu thời gian không còn chờ đợi anh nữa.

Theo tiết lộ của kí giả Matt Law của tờ Independent, sau trận thua Man United ở cuối mùa bóng trước, Walcott đã có một cuộc gặp riêng với Wenger. Ở đó, anh nói với ông thày người Pháp rằng mình sẽ thay đổi và Wenger sẽ được thấy một Walcott mới.

Clip màn trình diễn của Theo Walcott ở Arsenal mùa này

Cầu thủ được coi là người đàn ông của gia đình, không rượu chè, không chơi bời hộp đêm không muốn tái hiện một hình ảnh Walcott cứ vào sân là gây thất vọng. Anh muốn mình ngẩng cao đầu rời sân với nụ cười ngạo nghễ của kẻ chiến thắng. Đó là mục tiêu để Walcott phấn đấu.

Cuộc sống ở Arsenal vốn luôn thoải mái cho những cầu thủ trẻ, như Jack Wilshere, Alex Oxlade-Chamberlain, Aaron Ramsey, Calum Chambers, Carl Jenkinson và Kieran Gibbs. Nhưng Walcott nhận ra rằng anh cần phải chịu trách nhiệm với chính mình hơn.

Theo Walcott thang hoa cung Arsenal: Dang sau mot su doi thay - Anh 4

Bước đầu tiên là anh bắt đầu ở lại chạy vòng quan sân sau mỗi trận đấu. Walcott muốn anh phải tiêu hết phần năng lượng mà lẽ ra anh phải tốn nếu đá trọn vẹn 90 phút. Chỉ có như thế, anh mới có đủ thể trạng để chơi với cường độ 4 ngày 1 trận, vốn luôn bị coi là cực hình với các cầu thủ Arsenal.

Walcott đã và luôn muốn là cầu thủ chăm chỉ nhất ở Arsenal. Vì thế, anh quyết định đến sân tập vào tất cả các ngày nghỉ. Dù là trong phòng gym, phòng massage hay chạy trên đường pitch, anh xác định mình phải luôn tập trung với thể trạng tốt nhất có thể.

Theo Walcott thang hoa cung Arsenal: Dang sau mot su doi thay - Anh 5

Khi không tập cùng CLB, Walcott tập riêng với chuyên gia thể lực Bradley Simmonds một lần trong tuần và thay đổi chế độ ăn kiêng với nhiều chất protein hơn, đồng thời giảm lượng coffee và tinh bột. Trước mỗi trận đấu, anh gặp chuyên gia tâm lý của Arsenal David Priestly để giúp mình có tinh thần sung mãn nhất.

Quá trình làm mới của Walcott có ý nghĩa đáng kể từ việc anh không được dự EURO 2016 cùng tuyển Anh. Tận dụng quãng thời gian này, Walcott vùi mình trong các bài tập thể lực. Kết quả cho sự nỗ lực này đã hiện rõ cho đến thời điểm này của mùa giải. Anh ghi 7 bàn ở mọi đấu trường.

Sau chiến thắng trước Chelsea (3-0), Walcott còn được ông Wenger hết lời khen ngợi: "Cậu ấy thường sử dụng 90% khả năng để tấn công trong khi chỉ có 10% để phòng ngự. Hôm nay, mọi thứ đều cân bằng, 50-50". Wenger không nói quá, Walcott đã có 14 lần tắc bóng thành công trong 7 trận đầu tiên của Premier League. Con số này nhiều gấp 3 lần trong tổng số 28 lần ra sân ở mùa giải trước.

Một Walcott hay nhất mà Arsenal kì vọng đã xuất hiện, ít nhất cho tới thời điểm này. Bây giờ, với Walcott, anh sẽ phải duy trì được sự hưng phấn xuyên suốt mùa bóng, giúp Arsenal hướng tới những chiếc cúp và xa hơn nữa là khẳng định giá trị của mình trong màu áo tuyển Anh.

Trần Giáp

Thể thao & Văn hóa Cuối tuần