Từ khi được chơi lần đầu tiên năm 1960, vòng đấu khởi động par 3 trước khi bước vào thi đấu chính thức giải Masters đã trở thành một thông lệ và sự kiện không thể thiếu.

Sân đấu tập par 3. Hình chụp: Ban tổ chức

Dù Masters Tournaments đã thay đổi rất nhiều từ bán vé theo dõi trực tuyến, ứng dụng truy cập tin mới trên máy tính bảng đến mô phỏng sân 3 chiều nhưng vẫn còn những thứ thuộc về truyền thống. Đó là vòng đấu Par 3.

Sân thi đấu par 3 được thiết kế năm 1958 bởi chính chủ tịch Clifford Roberts và kiến trúc sư George Cobb gồm 9 hố, par 27 dài 1.060 yard qua hồ DeSoto Springs và Ike. Sân là một Augusta National thu nhỏ với đầy đủ thảm cỏ xanh được chăm chút, hoa đỗ quyên ven đường, cát trắng, rừng thông và đường nét thiết kế không nhầm lẫn vào đâu được.

Cũng như mọi năm, bộ ba Big Three huyền thoại: Jack Nicklaus, Arnold Palmer, và Gary Player là những người phát bóng danh dự để bắt đầu giải đấu đầy tiếng cười và nắng này.

Bộ 3 huyền thoại Jack Nicklaus (trái), Arnold Palmer (giữa) và Gary Player (phải) trong buổi thi đấu par 3. Ảnh: Robert Beck/SI

Khoác chiếc áo xanh truyền thống của Masters Tournament, Arnold Palmer vui vẻ ký tên lên ảnh cho fan hâm mộ, cười đừa với vài người bạn và thưởng thức đôi ba ly coca hương anh đào pha lựu trước khi bắt đầu vòng khởi động par 3. Ở tuổi 82, ông vẫn đầy bầu nhiệt huyết dành cho người hâm mộ và cả Augusta. Ông nói từ chỗ ngồi của mình trên sân: “Nếu tôi không yêu nó thì đã không ngồi đây. Truyền thống và những người hâm mộ đã là một phần của tôi kể từ năm 1955. Vòng đấu par 3, bữa tối cùng mọi người, và cú phát bóng ngày mai. Đây luôn là những ngày đặc biệt với tôi.”

Sau bữa trưa, ông gặp hai thành viên còn lại của bộ ba nhân vật vĩ đại nhất làng golf là Gary Player và Jack Nicklaus. Hai tuần trước, Palmer đã phải tới bệnh viện để kiểm tra sức khỏe khi ông có dấu hiệu tăng huyết áp trong vòng cuối giải đấu mang tên ông ở Bay Hill. Cũng may là sau khi kiểm tra không có vấn đề gì nghiêm trọng. Nhờ thế mà Arnie (tên thân mật của Arnold Palmer) mới có mặt ở đây hôm nay.

Sau khi bộ 3 hoàn thành những cú gạt đầu tiên thì mây đen kéo tới. Mưa nặng hạt làm cho cuộc chơi phải dừng lại. Tuy vậy, Mark Wilson cũng kịp ghi một cú ace ở đường 4, còn Thomas Bjorn cũng hole-in-one ở đường 9. Hai người hoàn thành 9 hố par 3 với số gậy thấp nhất là Padraig Harrington và Jonathan Byrd, đạt điểm -5 và 22 gậy.

Tiger Woods không tham gia vòng đấu par 3. Có lẽ vì sợ sẽ không thắng được The Masters lần này?! Đùa thôi, nhưng tôi nghĩ có lẽ Woods giành sức cho giải đấu chính. Hơn ai hết anh đang khát khao giành chiến thắng để có thể khẳng định lại mình.

Có 73 cú ăn hole-in-one trong lịch sử cuộc thi par 3. Kỷ lục nhiều hole-in-one nhất vào năm 2002 với 5 cú đánh ghi điểm ace.
Chưa từng có người chơi nào thắng cả Par 3 lẫn The Masters trong cùng một năm.
Kỷ lục 20 gậy được lập bởi Art Wall (1965) và Gay Brewer (1973).
Đã có 18 lần giải đấu par 3 phải giải quyết bằng playoff.
Người chơi thường chọn trẻ em làm caddie nên cuộc thi rất vui nhộn.