Bộ Quốc phòng Mỹ đang nỗ lực phát triển chiếc máy bay không gian thế hệ mới có khả năng bay vào khu vực quỹ đạo thấp của Trái đất với tốc độ nhanh và thường xuyên hơn so với các phương tiện hiện thời.

Hiện nay, Cơ quan nghiên cứu Các dự án quốc phòng tiên tiến thuộc Bộ Quốc phòng Mỹ (DARPA) đang lên kế hoạch trình làng những bản hợp đồng thiết kế đầu tiên cho dự án mang tên "Máy bay không gian thử nghiệm" với mật danh XS-1 vào tháng Năm tới.

Theo dự kiến, XS-1 sẽ cất cánh lần đầu tiên vào cuối năm 2017 và thực hiện chuyến bay thử nghiệm vào quỹ đạo trong năm 2018.

Hình ảnh mô phỏng máy bay vũ trụ XS-1

DARPA hiện đang đặt kỳ vọng lớn vào chương trình XS-1. Với chi phí khoảng 5 triệu USD/chuyến bay, XS-1 có thể chuyên chở từ 1.400 – 2.300 kg hàng hóa lên khu vực quỹ đạo thấp của Trái đất và thực hiện khoảng 10 chuyến bay mỗi năm.

Trong khi đó, chi phí vận chuyển hàng hóa trên các thiết bị phóng hiện thời như EELV của Không quân Mỹ và Minotaur IV lại quá đắt đỏ và phải đặt lịch trước nhiều năm.

DARPA đã lần đầu tiên tuyên bố về chương trình XS-1 đầy tham vọng hồi tháng Chín năm ngoái. Ngoài việc phát triển máy bay vũ trụ XS-1, Mỹ còn đầu tư cho dự án ALASA giúp phóng các vệ tinh nặng khoảng 45 kg vào quỹ đạo với chi phí chưa tới 1 triệu USD/phóng.

Theo ông Jess Sponable, giám đốc chương trình XS-1, khi máy bay vũ trụ XS-1 tham gia thị trường thương mại, nó sẽ giúp giảm chi phí vận chuyển hàng hóa vào không gian cho mọi khách hàng trên thế giới và tính ứng dụng cao trong nhiều lĩnh vực khác.

Minh Thu