Trước trận Tottenham-Aston Villa, HLV Gerard Houllier đã lên dây cót tinh thần cho các cầu thủ của ông bằng cách mỉa mai rằng Spurs chỉ là “một con quái vật tưởng tượng”, ám chỉ chuỗi thành tích bết bát gần đây của đội bóng áo trắng tại Premier League. Tuy nhiên, ở White Hart Lane tối thứ bảy, Villa đã phải đối phó với “quái vật” thứ thiệt: Rafael van der Vaart.

Tiền vệ người Hà Lan đã trở thành nỗi ám ảnh với các hậu vệ của Houllier trong vòng cấm địa, với hai bàn thắng lật ngược tình thế mang về 3 điểm cho đội chủ nhà sau bàn mở tỷ số của Marc Albrighton, bàn đầu tiên của tuyển thủ U21 Anh ở Premier League. Cú đúp đó cũng đã kết thúc tuần trăng mật của Houllier cùng Villa, nhưng với các CĐV áo trắng, chiến thắng này khởi đầu cho một giai đoạn ngọt ngào mới mà có thể sau này, trong những cuốn biên niên sử về Tottenham, các tác giả sẽ gọi nó là “Kỷ nguyên van der Vaart”. Van der Vaart tỏa sáng trong chiến thắng của Spurs trước Aston Villa - Ảnh Getty “Anh ấy đến đây và nhận được sự chào đón tưng bừng từ các CĐV. Họ thích anh ấy chơi bóng. Đó là một cầu thủ giỏi và thích hợp với lối chơi của chúng tôi. Tôi tin chắc anh ấy sẽ là một ngôi sao lớn ở đây” - HLV Redknapp nói sau trận đấu. Quả thật, sự ngưỡng mộ và van der Vaart nhận được từ các khán đài ở White Hart Lane sau khi anh rời sân, nhường chỗ cho Cordeiro Sandro, ở phút cuối cùng gặp Villa, cho thấy tiền vệ người Hà Lan đã tiến những bước dài trong việc trả đủ khoản đầu tư có thể sẽ là rẻ mạt, chỉ 8 triệu bảng, vào ngày cuối cùng của kỳ chuyển nhượng, so với những gì mà anh sẽ mang đến cho Spurs. Cú đúp của van der Vaart vào lưới Brad Friedel cũng đồng nghĩa với việc anh đã ghi bàn trong cả 3 trận sân nhà liên tiếp cho CLB mới, bao gồm bàn đầu tiên của Spurs tại White Hart Lane ở Champions League vào lưới Twente giữa tuần trước. Nhưng tiền vệ người Hà Lan mang đến cho Redknapp nhiều điều thậm chí còn quan trọng hơn những bàn thắng. Sự đa năng, nhãn quan chiến thuật, khả năng giữ bóng và các đường chuyền của van der Vaart trong hiệp 2 là điều cốt tử giúp Tottenham chiếm giữ một thế trận ưu thế hơn và có được chiến thắng xứng đáng, khi mà Villa cũng sở hữu hàng tiền vệ cơ động, tốc độ và đầy quyết tâm, kết hợp giữa sức trẻ của Albrighton và kinh nghiệm của Stiliyan Petrov, kỹ thuật của Stewart Downing và sức mạnh của Nigel Reo-Coker. Nếu van der Vaart vắng mặt, có thể tin rằng không tiền vệ nào khác của Redknapp đủ đẳng cấp lấy lại thế trận trước sự vững vàng của Villa và nếu tình hình tiếp tục diễn biến như trong hiệp 1, Spurs nhiều khả năng sẽ phải trắng tay. Một điều quan trọng khác, cú đúp của van der Vaart, và chiến thắng này đến đúng lúc hơn bao giờ hết với Tottenham sau hai thất bại liên tiếp trong những trận derby London, trận thua 0-1 đầy bế tắc trước West Ham và bị kình địch Arsenal đè bẹp 4-1 ngay trên sân nhà một tuần trước đó. Chiến thắng này, cũng như trận thắng tưng bừng Twente giữa tuần trước, đều với dấu ấn sâu đậm của van der Vaart, giúp Spurs khẳng định lại tham vọng giữ được ít nhất là vị trí thứ tư trong mùa giải này và tiến xa ở Champions League, hai mục tiêu sống còn với Redknapp. Nhắc đến Redknapp, ông cũng đã góp công không nhỏ vào chiến thắng, với quyết định rút Roman Palvyuchenko ra sau giờ nghỉ để thay bằng Aaron Lennon và trả van der Vaart về đúng vị trí ưa thích của anh: sau tiền đạo đá cắm Peter Crouch. Hiệu quả đến gần như tức khắc. Đội chủ nhà gây ra được áp lực liên tục về phía khung thành Friedel và rốt cuộc đã có bàn thắn ấn định tỷ số mà họ chờ đợi. Một ghi nhận khác cho HLV của Spurs là những gì ông làm được ngoài sân để khai thác tối đa con át chủ bài. Không biết vô tình hay cố ý, suốt hai tuần lễ qua, trên bất cứ tờ báo nào ở Anh và trong bất kỳ cuộc trả lời phỏng vấn hay họp báo nào, Redknapp chưa bao giờ bỏ qua cơ hội khoe khoang về khả năng của van der Vaart và việc anh thích hợp với đội bóng của ông ra sao. Chiến thuật tâm lý đó đã phát huy tác dụng tuyệt vời, nhất là ở một cầu thủ nhiều kinh nghiệm và coi sức ép là cơ hội như tiền vệ người Hà Lan. Trần Trọng